EL ALUMINIO

El aluminio, a pesar de la abundancia con que se encuentra en la naturaleza, fue descubierto en el año 1754. Pero anteriormente se empleaba bajo otras formas: la arcilla de la alfarería, el caolín de las porcelanas y las piedras preciosas (zafiro blanco o azul, rubíes, topacio, amatista). El aluminio, metal hoy en día de uso corriente, no se descubrió como tal hasta el siglo XIX.

Fue el alemán Friedrich Wohler quien, en 1827, consiguió aislar el aluminio de los otros cuerpos a los que se encontraba unido. Fue necesario esperar hasta 1854 para que la producción industrial de ese metal se iniciara (pero siguiendo un proceso químico poco rentable) y a 1884 para que se surgiera su metalurgia, que aprovecha la acción producida por la electricidad en una cubeta electrolítica. Dos científicos fueron los creadores de esta técnica: el norteamericano Hall y el francés Heroult.

El mineral de aluminio es una roca de color claro con reflejos rojos, abundante en ciertas regiones agrícolas pobres y por ello su explotación ha modificado profundamente la vida económica de ciertas regiones, como Baux-de-provence, cuyo nombre lo ha tomado del mineral de aluminio llamado bauxita.

Hasta la Segunda Guerra Mundial, los mayores productores son europeos, pero en nuestros días los mayores yacimientos de bauxita se encuentran en Jamaica, en Guayana, en Ghana y en Estados Unidos.

El aluminio, metal ligero cuyas aleaciones, como el duraluminio, adquieren preciadas cualidades, ha felicitado en gran medida el desarrollo de la aviación, del automóvil y asimismo, de las nuevas técnicas del embalaje y de la construcción.

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